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Sábado 16 de diciembre de 2017

NOA: La región concentra 49 de los 53 proyecto de extracción y desarrollo del litio

Sección
Economía
Fecha de publicación
4 de diciembre de 2017

El estratégico mineral atrajo a firmas canadienses, australianas y asiáticas. Un informe del Servicio Geológico de Estados Unidos destaca el potencial del Noroeste argentino (NOA).

La mayoría de los proyectos de litio que se desarrollan en el país están focalizados en el NOA. Así lo resalta un detallado informe que elaboró el Servicio Geológico de Estados Unidos (United States Geological Survey) junto con el Servicio Geológico Minero Argentino (SEGEMAR).

Según el mapa que acaba de publicarse, el NOA concentra a 49 de los 53 proyectos con los que empresas canadienses, australianas y asiáticas buscan ganar posiciones en el mercado del litio.

Las otras áreas ocupadas por compañías internacionales están ubicadas en Salta (31), en Jujuy (11), Catamarca (6), San Luis (3), Córdoba (1) y La Rioja (1). Las superficies bajo exploración suman 876.000 hectáreas.

Según registros del Ministerio de Energía y Minería de la Nación, el litio ya atrajo inversiones por cerca de 2.000 millones de dólares, que apuntan a triplicar la producción actual, de 40.000 toneladas anuales, en los próximos cinco años.

Proyectos avanzados

Dos de los proyectos de litio más avanzados en Salta son empujados por el grupo canadiense Enirgi y la compañía francesa Eramet Lithium.

En el Salar del Rincón, Enirgi inició operaciones extractivas y confirmó un programa de inversiones, de 720 millones de dólares, para procesar hasta 50.000 toneladas anuales de carbonato de litio.

El presidente del grupo, Wayne Richardson, aseguró que será la planta más grande del mundo cuando alcance ese volumen de producción. En una primera etapa, desde 2019 hasta 2022, procesará 20.000 toneladas anuales.

Enirgi opera en Salta a través de su subsidiaria ADY Resources, que tiene los derechos de extracción en 232 kilómetros cuadrados del Salar de Rincón, a 20 kilómetros del Paso de Sico, sobre la ruta nacional 51.

En los salares Centenario y Ratones, ubicados al sudeste de Tolar Grande, la francesa Eramet Lithium completó los estudios para construir una planta de procesamiento, de 20.000 toneladas anuales, con una inversión de cerca de 350 millones de dólares.

En el área se identificó en 2012 un vasto depósito de litio que abarca más de 500 kilómetros cuadrados. La titular de los derechos desarrolló con el Instituto de Petróleo y Energías Renovables de Francia un proceso de extracción directa con el que espera reducir los costos de operación y los impactos ambientales propios del método de evaporación convencional.

Según explicaron fuentes técnicas de la operadora, la salmuera será bombeada hacia un sistema que capturará el litio. La solución empobrecida será devuelta al salar, mientras que el mineral atrapado en el material de extracción será transformado en carbonato de litio mediante un proceso de refinación simple. El Gasoducto de la Puna, cuyo tendido se extiende hasta las cercanías del área, cubrirá los requerimientos energéticos de la planta industrial.

Dos asiáticas en Pozuelos

En el Salar de Pozuelos, la coreana Posco y la china Lithea emprendieron la construcción de otra planta piloto. El proyecto apunta a producir 2.500 toneladas anuales de fosfato de litio para su uso en la fabricación de baterías de vehículos eléctricos.

En la actualidad, el procesamiento de las salmueras ricas en litio demanda varios meses. Posco, el gigante siderúrgico de Corea del Sur, también aplicará en Pozuelos tecnologías de extracción que acortarán considerablemente los tiempos.

El citado salar cubre 106 kilómetros cuadrados en el departamento Los Andes, a 4.000 metros sobre el nivel del mar. Tiene una reserva de 1,5 millones de toneladas de litio, según estimaciones desprendidas de los trabajos exploratorios que Lithea desarrolló en la zona desde 2009.

Canadienses en Diablillos

En el Salar de Diablillos, cerca del borde limítrofe del departamento Los Andes con Catamarca, está en fase de análisis económico preliminar el proyecto de litio "Sal de los Angeles".

El área sobre la que adquirieron derechos de explotación las canadienses Lithium-X y Aberdeen International está situada a 145 kilómetros al sudoeste de la ciudad de Salta. Son 5.786 hectáreas en las que pueden recuperarse, según estudios exploratorios realizados desde 2011, cerca de 2,82 millones de toneladas de carbonato de litio o el equivalente de 530.000 toneladas de litio metálico para la fabricación de baterías.

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